On dit que la peste fut amenée à Venise par un ambassadeur du Duc de Mantoue. Les Vénitiens, qui en connaissaient bien les symptômes, isolèrent aussitôt l’ambassadeur sur l’île du Lazzaretto Vecchio, mais trop tard.

L’historique de la basilique

Punta della Dogana | Geografismi

A la fin de l’épidémie, en 1631, le bilan était terrible : 47.000 victimes rien que dans la ville de Venise, dont le doge Nicolo’ Contarini et le patriarche Giovanni Tiepolo qui avait prononcé le vœu de bâtir une église dédiée à la Sainte Vierge en remerciement de sa protection. Les travaux allaient durer plus d’un demi siècle mais les Vénitiens n’attendirent pas leur achèvement pour fêter pour la première fois, le 21 novembre 1681, la fin de la peste. Choisi parmi douze candidats, le projet de l’architecte Baldassare Longhena, qui consacra 50 ans de sa vie à ce chantier situé sur le Canal Grande, juste avant la Punta della Dogana, était de bâtir « une rotonde telle qu’on n’en a jamais vue ».

Les symboles de Santa Maria della Salute

Basilica della Salute | GeografismiLa basilique est effectivement un merveilleux édifice circulaire, dont le plan octogonal a une valeur toute symbolique : c’est le plan des baptistères, utilisé ici pour signifier le salut de Venise par la foi. Mais on y découvre d’autres symboles :

  • Au sommet de l’édifice, la statue de la Vierge Marie est entourée de 8 obélisques qui, grâce au plan circulaire, transforment la basilique en une couronne, censée représenter le triomphe de Marie.
  • La statue tient le bâton de commandant de la flotte : elle symbolise aussi Venise, maîtresse des mers.
  • Les statues sur les tympans et les volutes représentent les vertus de Marie.
  • On atteint le seuil en gravissant quinze marches, autant que  celles du temple de Salomon.
  • A l’intérieur, Giusto Le Court a sculpté la peste sous les traits d’une vieille femme édentée, qui inspira aux vénitiens l’expression « Ti xè bruta come ea peste ! » (tu est laide comme la peste)
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